Als zartes, wenn auch eher nüchternes Gefängnisdrama, das von einer starken Besetzung unterstützt wird, ist The Inner Cage ( Ariaferma ) ein bescheidener Schritt für den italienischen Filmemacher Leonardo Di Costanzo nach seinem letzten Spielfilm, Der Eindringling , der in der Directors’ Fortnight in Cannes gespielt wurde .

Mit Toni Servillo ( The Great Beauty ) als gutherziger, geradliniger Wächter, der über einem Dutzend Insassen vorsteht, die in einer abgelegenen Justizvollzugsanstalt am Rande der Schließung zurückgelassen werden, bietet der Film alle Zutaten für einen halsabschneiderischen Fluchtthriller mit vielen Gelegenheiten für die Gefangenen, ihren großen Durchbruch zu machen. Stattdessen wendet sich Di Costanzos dritter Spielfilm in eine zurückhaltendere Richtung und zeichnet die dornigen Beziehungen zwischen einer Gruppe von Männern auf, die hinter Gittern oder direkt vor ihnen gefangen sind, als wären sie alle zusammen auf einer einsamen Insel gestrandet.

Die Tatsache, dass The Inner Cage nie ganz das erwartete Spannungsniveau erreicht und die Spannung durchweg lang und langsam brennt, könnte es nach seiner Premiere außerhalb des Wettbewerbs in Venedig schwer im Ausland verkaufen. Aber es ist immer noch ernsthaftes, mitfühlendes Filmemachen, das versucht, Klischees zu überwinden und zu zeigen, wie selbst die schlimmsten Kriminellen ein Herz haben – und, weil dies Italien ist, auch eine solide Portion Fleischbällchen und Marinara-Sauce kochen können.

Servillo spielt Gaetano, den Kapitän eines halben Dutzends von Justizvollzugsbeamten, die das fiktive Mortana-Gefängnis bewachen, das mehr oder weniger verlassen wurde, abgesehen von einer Gruppe von Insassen, die auf eine Verlegung warten, die nie zu kommen scheint. Angeführt wird die zerlumpte Truppe von Jailbirds von ihrem selbsternannten Boss Carmine Lagioia (Silvio Orlando, The Caiman ), einem ruchlosen Gangster, der seit langem eingesperrt ist und viel Einfluss auf seine Mitgefangenen hat, einschließlich der großmäuligen Cacace (Salvatore Striano) und der ruhige junge Newcomer Fantaccini (Pietro Giuliano).

Das Drehbuch, das von Di Costanzo, Bruno Oliviero und Valia Santella gemeinsam geschrieben wurde, stellt eine Situation her, in der Lagioia sehr wahrscheinlich Gaetano überlisten und einen Weg finden könnte, sich herauszuschleichen, selbst wenn sein Urteil ist fast vorbei. Mehrere Heringe werden uns in den Weg geworfen, besonders nachdem die Häftlinge gegen die schlechte Qualität des Essens protestieren und der Wachmann dem alternden Capo erlaubt, gemeinsame Mahlzeiten für alle zuzubereiten und ihm Zugang zur Küche und ihrem scharfen Besteck gewährt. Später, als ein Sturm den Strom ausfällt, sieht es so aus, als würden wir in das Gebiet der Shawshank Redemption gehen – aber nein, überhaupt nicht.

Mehr daran interessiert, wie schwer Strafanstalten die Menschen in ihnen belasten, egal ob sie lange Haftstrafen absitzen oder von Italiens durcheinandergebrachter Bürokratie eines Gefängnissystems beschäftigt sind, enthüllt The Inner Cage Di Costanzos Wurzeln als Dokumentarfilmer, der das neapolitanische Leben in Werken aufzeichnete wie Cadenza D’Inganno (2011) und At School (2003). Sein Ansatz ist hier eher einer feierlichen Charakterstudie als einem vollwertigen Drama, wobei Gaetano und Lagioia im Mittelpunkt stehen, als zwei Männer, die ihre Blütezeit überschritten haben und feststellen, dass sie möglicherweise mehr gemeinsam haben als gedacht, auch wenn sie kaum etwas sagen ein Wort zueinander.

Tatsächlich gibt es in Di Costanzos Regie so viel Zurückhaltung, dass der Film nie ganz den Pulsschlag erreicht, den man von seinem kraftvollen Setting erwarten würde, während Handlungsstränge, die einige der anderen Charaktere – insbesondere einige Insassen muslimischer Herkunft – einbeziehen, zu wenig genutzt werden. Aber es ist auch eine schöne Abwechslung, einen Gefängnisfilm zu sehen, der nicht auf die üblichen Anfälle von extremer Gewalt oder Chaos zurückgreift, ein Milieu zeigt, das sowohl zurückhaltender als auch realer ist, mit einem feierlichen Ton, der von der quälenden, täglichen Arbeit des Seins geprägt ist an einem Ort, an dem es nicht viel zu tun gibt.

Die erfahrenen Profis Servillo und Orlando vermitteln viel mit sehr wenig – meistens nur durch einen Blickwechsel, als ob beide ihre Charaktere verstehen, dass es keinen Sinn macht, sich über ein Leben aufzuregen, das größtenteils bereits vorbei ist. Es gibt eine besonders rührende Szene zwischen den beiden, als sie die Gefängnismauern verlassen, um Gemüse für das Abendessen zu pflücken, als wären sie zwei bescheidene Rentner aus demselben italienischen Dorf, die einen ruhigen Moment zusammen in der Sonne verbringen. Auch Newcomer Giuliano berührt, wenn auch ein bisschen stumm, als frisch eingetroffener Sträfling, mit dem die anderen Mitleid haben, wenn das kleine Verbrechen, das er auf tragische Weise begangen hat, zu einem großen wird.

Von Sorrentinos regelmäßigem Kameramann Luca Bigazzi in kräftigen Farben mit viel Oberlicht gedreht, liegt das handwerkliche Niveau hier über dem der anderen beiden Features von Di Costanzo, die eher einen handgehaltenen naturalistischen Look hatten. Dies gilt insbesondere für die Einrichtung: ein riesiges, hochfotogenes Gefängnis, dessen labyrinthartige Gestaltung an die Zeichnungen des italienischen Künstlers Giovanni Piranesi erinnert. Irgendwann lässt der Regisseur die Kamera langsam an einer Reihe verlassener Zellen vorbeigleiten, die teilweise mit unheimlichen Schildern – einem leeren Schachbrett, einem schmutzigen, umgedrehten Bett – der Menschen, die dort einst lebten, gefüllt sind, und es erinnert uns daran wie für so viele Männer über so viele Jahre hinweg ein so feuchter, vergessener Ort das war, was sie ihr Zuhause nannten.

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